Le pollen est constitué de grains microscopiques qui sont les agents mâles de la fécondation des plantes. Ces grains sont protégés par une coque en matière organique, extrêmement résistante aux attaques chimiques, qui permet leur conservation pendant des millénaires. Cette enveloppe est caractéristique de l'espèce végétale qui l'a produite.

L'examen au microscope de grains de pollen récoltés dans une couche préhistorique permet de reconstituer l'association végétale qui existait autour du site. Cette association végétale renseigne sur le climat qui régnait alors.