La découverte dans la seconde moitié du 19° siécle, de la présence de deux types humains (Néandertal, Cro-Magnon) soulève des questions clefs pour l'anthropologie.

Les chercheurs considèrent maintenant que Néandertal et Cro-magnon appartiennent à des espèces différentes qui ont pu avoir un ancêtre commun et que Néandertal ne peut être l'ancêtre de Cro-Magnon.

Cependant, on ne connaît pas les conditions de la disparition de Néandertal et la cohabitation pendant plusieurs millénaires de ces deux types humains pose de nombreuses questions qui constituent autant de centres d'intérêt pour les chercheurs et ne laissent pas le grand public indifférent.

Au-delà de la recherche préhistorique, le sujet touche en effet au statut de l'homme actuel et alimente un débat politique passionné d'où les idées racistes ne sont malheureusement pas absentes.